(Opinión de Bloomberg) – Mientras la Peste Negra se deslizaba por Europa en 1348 y 1349, los trabajadores de todo el continente descubrieron que tenían poder por primera vez en sus vidas. Los trabajadores textiles en St. Omer, en el norte de Francia, solicitaron y recibieron tres aumentos salariales sucesivos dentro de un año de la muerte de la Gran Peste. Muchos gremios de trabajadores hicieron huelga por salarios más altos y menos horas. Cuando el gobierno francés intentó limitar estas demandas en 1351, todavía permitió aumentos salariales de hasta un tercio más que su nivel anterior a la plaga. Para 1352, el Parlamento inglés, que en 1349 había aprobado una ley que limitaba el pago a no más que su nivel anterior a la plaga, estaba tomando medidas contra los empleadores que en cambio duplicaron o triplicaron el pago de los trabajadores.

Estas cifras provienen del historiador "Un espejo distante" de Barbara Tuchman, una obra maestra sobre las miserias de Europa en el siglo XIV. Publicado en 1978, cuando pensó que reflejaba las miserias contemporáneas de la década de 1970, ha aumentado las calificaciones de Amazon a medida que los académicos de todas las disciplinas buscan la historia de las pandemias para comprender el futuro posterior al coronavirus que nos espera.

Las pandemias, descubrimos, han dado forma a la civilización, e incluso hay argumentos de que han dado paso a un cambio positivo. La Peste Negra, que se produjo cuando la Iglesia Católica fue dividida por un cisma papal, cambió las actitudes hacia la religión, dejando a los europeos más reacios a someterse a la autoridad. Como dijo Tuchman, "la Peste Negra pudo haber sido el comienzo no reconocido del hombre moderno", incluso si el Renacimiento, la Reforma y la Ilustración fueron todos siglos en el futuro.

Una de las lecciones más claras: la ganancia laboral en el poder en el expensas de capital. Esto podría parecer una extrapolación demasiado grande de uno de los eventos verdaderamente extremos de la historia. La Peste Negra redujo la población de Europa en un 40% en menos de dos años. Naturalmente, eso fortaleció la mano de los trabajadores sobrevivientes. Ninguna otra epidemia ha tenido un impacto tan grande, y tampoco esta tendrá.

Pero la investigación recién publicada por la Reserva Federal de San Francisco sugiere que las pandemias menos dañinas tienen efectos similares. Observaron una docena de epidemias, desde la Peste Negra hasta la gripe H1N1 de 2009, que cobró al menos 100,000 vidas. El número final de muertes de varios de estos brotes fue mucho más bajo que las estimaciones actuales para Covid-19, aunque tendían a atacar a la población en edad de trabajar más directamente. Los académicos también volvieron a analizar sus datos, excluyendo la Peste Negra (de lejos, la más letal) y la gripe española de 1918 (porque la Gran Depresión que siguió apenas una década más tarde podría haber sesgado los resultados) y encontraron la misma imagen. En las décadas posteriores a una pandemia, los salarios reales en Europa (para los cuales hay los mejores datos continuos) aumentan invariablemente:

Estas cifras son relativas a lo que se hubiera esperado sin las plagas (y están en términos reales: después de la Peste Negra, los precios de los granos se dispararon, por lo que los salarios más altos inicialmente solo se mantuvieron al día con la inflación) y muestran que las pandemias impulsan la mano de obra durante casi cuatro décadas. Estas ganancias son a expensas del capital; los accionistas deberían prepararse para obtener rendimientos más bajos de lo que habían estado anticipando.

Cualquier mirada a los titulares debería confirmar que podríamos ver una replicación de estos patrones. En condiciones de emergencia, los gobiernos de toda Europa están subsidiando los salarios y pagando a los trabajadores para que no trabajen. Los trabajadores que todavía están obligados a trabajar mientras que otros se distancian socialmente y que previamente estaban preparados para aceptar salarios y condiciones deficientes, se están volviendo mucho más asertivos. Lo más famoso es que los trabajadores de Amazon, que durante mucho tiempo fueron objeto de quejas sobre prácticas en sus almacenes, salieron a las calles para protestar y se vieron obligados a trabajar en estrecha proximidad después de que sus colegas habían contratado a Covid-19; y Amazon incluso respondió haciendo 80,000 nuevas contrataciones.

Otro hallazgo alarmante del estudio es que no hay una gran recuperación que esperar. Las pandemias no son como las guerras. Los edificios y las máquinas no se destruyen, por lo que no hay nada que reconstruir. Algunos políticos europeos, incluido el primer ministro de España, ya están pidiendo un "nuevo Plan Marshall" que sería "la mayor movilización de recursos económicos y materiales de la historia". Pero puede ser optimista establecer un paralelismo con el Plan Marshall, el enorme programa de inversión con el que Estados Unidos apoyó la reconstrucción de Europa occidental después de la Segunda Guerra Mundial. Cuando los académicos observaron las tasas de interés naturales reales después de las pandemias y las compararon con impacto de las guerras, descubrieron que tenían efectos exactamente opuestos. La tasa de interés natural, por su definición, es "el nivel de rendimiento real de los activos seguros que equilibra la oferta de ahorro y la demanda de inversión, mientras mantiene los precios estables, en una economía". Una mayor actividad económica requerirá tasas más altas, todo lo demás será igual, mientras que una actividad económica más débil traerá consigo tasas más bajas. Un notable artículo publicado por el Banco de Inglaterra a principios de este año calculó las tasas naturales reales desde 1311, antes de la Peste Negra.

Su hallazgo fue claro. Las guerras conducen a tasas de interés reales más altas, lo que implica una mayor actividad económica que necesita ser controlada. Las pandemias son seguidas por tasas reales más bajas, lo que implica una actividad económica lenta:

La intuición detrás de esto es que no hay escasez de capital que deba ser reemplazado, como habría después de una guerra. Además, es probable que haya una tendencia a ahorrar en lugar de invertir. Cuando la economía sufre un gran golpe, muchos sienten la necesidad de ahorrar más y, por lo tanto, consumir menos, lo que significa un crecimiento económico más lento.

También hay importantes diferencias psicológicas. Después de una guerra, por muy traumática que fuera, los ganadores tienen la satisfacción de la victoria, mientras que los perdedores pueden aportar una gran intensidad a la reconstrucción y recuperación del honor nacional. La segunda mitad del siglo XX, y el auge económico de países como Alemania, Japón y Corea del Sur, muestran las posibilidades.

Después de una pandemia, la gente ha tenido literalmente el temor de Dios, y no hay una gran sensación de victoria al final. A menudo los sobrevivientes se sienten culpables. Por lo tanto, los patrones de consumo e inversión pueden verse influenciados por el trastorno de estrés postraumático. Para citar al analista de inversiones Peter Atwater, de Financial Insyghts: "No nos recuperamos del trauma; Nos adaptamos a ella. Aprendemos a vivir con sus cicatrices y avanzar en medio del dolor ”. Los efectos específicos del coronavirus también incluyen mayores demandas al gobierno, ya que esta crisis generacional ha demostrado al menos un caso en el que una dirección clara desde la cima puede ser muy útil. Las cifras de la derecha política ya están alarmadas de que la era del coronavirus conducirá a una "tentación colectivista" y a un aumento en el atractivo de los movimientos políticos de izquierda y socialistas. Más alarmante es el potencial de desorden y malestar. Un hilo común de las pandemias ha sido un intento de culpar a extranjeros y extranjeros. Las masacres de judíos durante la Peste Negra los obligaron a reasentarse en Europa del Este. La pérdida de fe en la autoridad de la iglesia fue desorientadora, al igual que los intentos de los trabajadores de hacer valer sus derechos. Los dos siglos posteriores a la peste vieron a Europa dividida por una sucesión de guerras innecesarias. Las revueltas de campesinos y artesanos eran comunes y siempre terminaban en una brutal represión.

Al igual que sus predecesores, este pánico probablemente ha inclinado la balanza a favor del trabajo y contra el capital. Intensificará la desconfianza en los gobiernos al tiempo que intensificará el deseo de que los gobiernos asuman un papel más activo en la sociedad y en los mercados. Tendremos suerte si esos conflictos se resuelven pacíficamente.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión de Bloomberg LP y sus propietarios.

John Authers es editor senior de mercados. Antes de Bloomberg, pasó 29 años en el Financial Times, donde fue jefe de la columna Lex y principal comentarista de mercados. Es el autor de "The Fearful Rise of Markets" y otros libros.

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Referencia: https://finance.yahoo.com/news/plagues-pass-labor-gets-upper-050050142.html