La reciente decisión de General Electric de congelar los beneficios de jubilación para 20,000 empleados proporciona la última ilustración inoportuna de los problemas que enfrentan millones de trabajadores estadounidenses que luchan por asegurar un ingreso decente en la vejez.

El dolor que sienten los empleados de GE es compartido por más más de medio millón de trabajadores en múltiples industrias estadounidenses que también enfrentan recortes a los beneficios de pensiones, según el Pension Rights Center con sede en Washington.

Las obligaciones de pensiones de GE eran de $ 91.8 mil millones a fines del año pasado, significativamente más altas que el valor de mercado del conglomerado industrial de $ 66 mil millones al 31 de diciembre. GE tiene como objetivo reducir esto en hasta $ 8 mil millones recortando beneficios y trasladando a más personal a un esquema de contribución definida, lo que otorga más responsabilidad a los trabajadores individuales para construir una olla de ahorro para la jubilación.

Desplazar a los trabajadores de generosos salarios definidos definidos Los planes de pensiones de beneficios son una táctica ampliamente adoptada en las empresas estadounidenses. Solo el 16 por ciento de las compañías Fortune 500 ofrecieron un plan de jubilación de beneficios definidos vinculado al salario a los nuevos empleados en 2017, en comparación con el 59 por ciento en 1998, según Willis Towers Watson, el asesor del plan de pensiones.

Las tensiones en las empresas estadounidenses Es probable que los planes de pensiones de beneficios definidos se intensifiquen, en parte debido a la fuerte caída en las tasas de interés a largo plazo que se utilizan para medir (descontar) el valor de las obligaciones futuras con los empleados.

Con el recorte de la Junta de la Reserva Federal tasas de interés este año, el rendimiento del bono del Tesoro estadounidense a 30 años se ha hundido a un mínimo histórico de 1.94 por ciento a fines de agosto, por debajo del 3.12 por ciento a principios de marzo.

El otoño ha llevado a los patrocinadores de planes de pensiones a reducir su tasa de descuento a casi el 3 por ciento en comparación con el 4,2 por ciento en 2018 y el 7,2 por ciento en 2001, según Goldman Sachs Asset Management.

"El impacto más notable y directo de la caída de intereses las tasas es ejercer upwa presión sobre las obligaciones de pensiones [the value of] y presión a la baja sobre las tasas de capitalización ”, dice Michael Moran, estratega de pensiones de GSAM.

Goldman estima que el estado financiado del sistema corporativo de beneficios definidos de los EE. UU. Se ha reducido al 86 por ciento desde un máximo del 91 por ciento en abril de 2019.

El deterioro se ha producido a pesar de las fuertes ganancias para las acciones estadounidenses con el S&P 500 alcanzando un máximo histórico esta semana, un aumento del 21.5 por ciento este año.

La disminución de las tasas de interés también ha aumentado el valor de las tenencias de renta fija para muchos fondos de pensiones, pero los pasivos han aumentado aún más rápido, lo que resulta en caída de los niveles de financiación.

El Sr. Moran dice que los planes de pensiones corporativas de EE. UU., particularmente aquellos a niveles casi totalmente financiados, deberían mantener o aumentar las coberturas que los protegerían contra cambios inesperados en las tasas de interés.

Esta es una estrategia potencialmente costosa porque las reducciones en las tasas de interés han elevado los costos de cobertura. Pero GSAM dice que es "prudente" dado que muchas compañías tienen obligaciones de pensión que se extienden en el futuro más allá de la duración de sus carteras de bonos.

GSAM también aconseja a los clientes corporativos que "hagan que las bajas tasas de interés funcionen para ellos" tomando préstamos en el mercado de deuda y el uso de esos ingresos para reforzar su plan de pensiones.

“Tanto UPS como FedEx han ejecutado recientemente transacciones de pensiones 'pedir prestado para financiar'. No nos sorprendería que más compañías revisen esta estrategia si las tasas de interés se mantienen en estos niveles históricamente bajos ", dice el Sr. Moran.

Jay Love, socio de Mercer, el consultor de inversiones, dice que las bajas tasas han alentado a más compañías a emprender ofertas de transferencia de riesgo de pensión donde le pagan a una compañía de seguros para que asuma la responsabilidad de las obligaciones de pensión.

El valor de estos acuerdos, también conocidos como compras de pensiones, alcanzó los $ 27 mil millones en 2018, más de un quinto en comparación con el año anterior, según LIMRA Secure Retirement Institute, un proveedor de datos. Otros $ 9.5 mil millones se completaron en la primera mitad de 2019.

"Esperamos que continúen los altos niveles de actividad en el mercado de eliminación de riesgos", dice Love.

Las tasas ultrabajas también presentan un profundo desafío para la salud del sistema público de pensiones de EE. UU. Que supervisa más de $ 4 billones en activos en nombre de 20 millones de trabajadores activos y jubilados del sector público.

Los planes de pensiones públicas utilizan un rendimiento supuesto. basado en su desempeño histórico para calcular sus pasivos futuros, en lugar de la tasa de descuento utilizada por los planes corporativos de beneficios definidos.

Los planes de pensiones públicas han reducido gradualmente su rendimiento asumido del 8 por ciento en 2001 al 7,2 por ciento, pero han tenido un rendimiento sistemáticamente inferior. Este objetivo, según el Centro de Investigación de la Jubilación en el Boston College.

 Gráfico que muestra que los planes de pensiones públicas no tienen objetivos de rendimiento

El rendimiento anual promedio de los planes de pensiones públicas de EE. UU. Desde 2001 fue solo del 5,9 por ciento. El cuartil superior de los artistas intérpretes o ejecutantes entregó el 6,7 por ciento durante ese período, mientras que el cuartil inferior tuvo un rendimiento inferior con un rendimiento anual promedio de solo el 5,1 por ciento.

"A medida que el período de bajo rendimiento se acerca a los 20 años, la presión ha aumentado para que los planes de pensiones públicas utilicen los rendimientos asumidos que están mejor alineados con las expectativas reducidas para el rendimiento futuro del mercado", dice Jean-Pierre Aubry, subdirector de estado y gobierno local. investigación en el CRR.

Parece probable que esa presión aumente dada la perspectiva moderada de los rendimientos de los ingresos fijos y la reducción en la tasa de descuento que ya ha ocurrido en todo el sector de beneficios definidos corporativos de EE. UU.

El incumplimiento de las expectativas de rendimiento contribuyó a un claro deterioro en la relación de capital agregado (activos como parte de los pasivos) para los planes de pensiones estatales y locales de los Estados Unidos, que se ha hundido desde un máximo de 102.7 por ciento en 2000 a 72.8 por ciento el año pasado.

Aunque los gobiernos estatales y locales han aumentado sus contribuciones en efectivo durante la última década para ayudar a cerrar la brecha, el sistema público de pensiones aún enfrentó un déficit de alrededor de $ 1.4 billones en 2018.

Los datos agregados oscurecen los desarrollos de fondos entre los estados individuales planes de pensiones. Boston College dividió los fondos públicos de pensiones en tres grupos en función de qué tan bien fueron financiados.

El tercio superior vio su índice de financiación caer del 110 por ciento en 2001 al 91 por ciento el año pasado. Pero el deterioro fue mucho más significativo para el tercio más débil, que vio su relación de capitalización promedio hundirse del 92% a solo el 55% durante el mismo período, lo que sugiere que la brecha entre la parte superior e inferior se ha duplicado.

 Gráfico que muestra la tensión en el tercio más débil de los planes de pensiones públicas de EE. UU.

"Gran parte de la divergencia se ha producido desde la crisis financiera ya que el grupo peor financiado ha seguido deteriorándose", dice el Sr. Aubry.

Un estudio Los economistas de la Reserva Federal de Boston publicaron en julio que los fondos públicos de pensiones tendían a correr más riesgos cuando sus índices de financiación eran débiles y las tasas de interés bajas entre 2002 y 2016.

“Fondos públicos de pensiones de estados en peor estado fiscal (medido por niveles de deuda más altos o calificaciones crediticias más débiles) asumió más riesgo, especialmente durante períodos de bajas tasas de interés ”, dijo la Fed de Boston.

Las tasas de interés de EE. UU. Han disminuido desde 2016, lo que sugiere que los fondos de pensiones con índices de financiación débiles habrán aumentado aún más su exposición a los activos de riesgo.

Una explicación es que estos fondos públicos de pensiones están "buscando rendimiento" e invirtiendo más en activos más riesgosos como capital privado, fondos de cobertura y bienes raíces para aumentar los rendimientos

Otra explicación menos inocente destacada por la Reserva Federal de Boston es que los fondos públicos de pensiones están tratando de enmascarar el verdadero alcance de su falta de fondos al aumentar sus tenencias de activos más riesgosos. Mantener activos más riesgosos con mayores retornos esperados permite a los planes de pensiones públicas reducir el valor reportado de sus pasivos según las normas contables de los Estados Unidos. También significa que hay menos presión sobre los gobiernos estatales y locales para aumentar su contribución a cerrar las brechas de financiación.

La Reserva Federal de Boston dice que los beneficios prometidos a los trabajadores por los fondos públicos de pensiones están casi libres de riesgos porque disfrutan de fuertes protecciones legales y, por lo tanto, estos pasivos deben valorarse utilizando una tasa de descuento mucho más baja que el rendimiento supuesto.

Sin embargo, esto podría obligar a los estados a aumentar los impuestos o reducir los beneficios de pensión, exponiendo a los empleados del sector público a los mismos problemas que los trabajadores de GE.

Un chequeo de salud para el mercado de pensiones de EE. UU.

Estados Unidos es el mercado de pensiones más grande del mundo con activos de $ 27.5 billones, pero se ubica como el 16to sistema de jubilación más saludable a nivel mundial de 37 naciones revisadas anualmente por el Índice de Pensiones Globales de Melbourne Mercer, la evaluación más completa de su tipo.

Los temas que las medidas del índice incluyen la generosidad de los beneficios de jubilación en comparación con los salarios promedio y si los pagos de pensiones se ajustan regularmente para reflejar los cambios en la inflación y los niveles de vida.

También examina la sostenibilidad de sistemas de pensiones y si tienen suficientes activos para continuar pagando las pensiones dados los desafíos de aumentar la longevidad, una medida en la que Estados Unidos califica relativamente bien.

“Ha habido una mejora en la salud general de la pensión estadounidense desde 2015, el año de la primera evaluación MMGPI ", dice Peter Stewart, director de Mercer en Nueva York.

Más mejoras que podrían ser una locura Incluimos aumentar la edad de pensión del estado, aumentar la pensión mínima pagada a los pensionistas de bajos ingresos, aumentar el nivel de las contribuciones obligatorias de ahorro, limitar el acceso a las cajas de ahorro antes de la jubilación y proporcionar incentivos para retrasar la jubilación.

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Referencia: https://www.ft.com/content/60c5b80b-b227-405a-9290-0d5f78efa0f7